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La policía nombra al sospechoso y el motivo del tiroteo mortal en una iglesia de California

Las autoridades dijeron que el feligrés que murió cargó heroicamente contra el tirador y trató de desarmarlo.

LAGUNA WOODS, Calif. — Un hombre armado en un ataque mortal en una iglesia del sur de California era un inmigrante chino motivado por el odio hacia los taiwaneses, dijeron las autoridades.

El tirador mató al Dr. John Cheng, de 52 años, e hirió a otras cinco personas durante un almuerzo organizado por la Iglesia Presbiteriana de Taiwán Irvine, que adora en la Iglesia Presbiteriana de Ginebra en Laguna Woods, dijeron las autoridades en una conferencia de prensa el lunes.

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El alguacil del condado Orange, Don Barnes, dijo que el motivo del tiroteo fue una queja entre el tirador, identificado como un inmigrante chino y ciudadano estadounidense, y la comunidad taiwanesa. China afirma que Taiwán es parte de su territorio nacional y no ha descartado la fuerza para poner la isla bajo su dominio. 

El sospechoso fue identificado como David Chou, de 68 años, de Las Vegas.

Ha sido fichado por un cargo de asesinato y cinco cargos de intento de asesinato y está detenido con una fianza de $1 millón.

Se espera que Chou comparezca ante la corte estatal el martes y no quedó claro de inmediato si tenía un abogado que pudiera hablar en su nombre. También está en curso una investigación federal de delitos de odio. 

La familia de Chou se encontraba entre los muchos que aparentemente fueron trasladados a la fuerza de China a Taiwán en algún momento después de 1948, dijo el fiscal de distrito del condado Orange, Todd Spitzer. El odio de Chou hacia la isla, documentado en notas escritas a mano que encontraron las autoridades, parece que comenzó cuando sintió que no lo trataban bien mientras vivía allí. 

Barnes, el alguacil, dijo que Chou condujo desde Las Vegas hasta la iglesia del condado Orange, donde no asistía regularmente, aseguró las puertas con cadenas, superpegamento y clavos y comenzó a disparar. El pistolero había colocado cuatro artefactos tipo cóctel Molotov dentro de la iglesia.

Barnes dijo que Cheng, un médico de medicina deportiva al que le sobreviven una esposa y dos hijos, cargó heroicamente contra el tirador e intentó desarmarlo, permitiendo que otros intervinieran. Cheng probablemente salvó la vida “de más de docenas de personas”, dijo el alguacil. 

Un pastor golpeó al pistolero en la cabeza con una silla y los feligreses lo ataron con cables eléctricos. Pero Cheng fue alcanzado por disparos.

“Les diré que el mal estaba en esa iglesia”, dijo Spitzer, quien agregó que Chou tenía “un sesgo absoluto” contra Taiwán y su gente. 

Credit: AP
Orange County Sheriff's Sgt. Scott Steinle displays a photo of Dr. John Cheng, a 52-year-old victim who was killed in Sunday's shooting at Geneva Presbyterian Church, during a news conference in Santa Ana, Calif., Monday, May 16, 2022. (AP Photo/Jae C. Hong)

Mientras tanto, un ex vecino dice que la vida de Chou se deshizo después de que casi lo mataron a golpes hace varios años.

Chou había sido un hombre agradable que solía ser dueño del edificio de apartamentos de Las Vegas donde vivía, dijo Balmore Orellana a The Associated Press.

Pero Orellana dijo que Chou recibió una lesión en la cabeza y heridas graves en el cuerpo en un ataque de un inquilino y vendió la propiedad. El vecino dijo que el verano pasado Chou disparó un arma dentro de su apartamento. Nadie resultó herido pero fue desalojado.

Orellana dice que la capacidad mental de Chou pareció disminuir en los últimos meses, estaba enojado porque el gobierno no le proporcionó consuelo en su jubilación y es posible que se haya quedado sin hogar. 

En la iglesia de California, Jerry Chen acababa de entrar a la cocina del salón de compañerismo de la iglesia alrededor de la 1:30 p. m. el domingo cuando escuchó los disparos.

Chen, de 72 años, miembro desde hace mucho tiempo de la Iglesia Presbiteriana de Taiwán de Irvine, se asomó por la esquina y vio a otros gritando, corriendo y agachándose debajo de las mesas.

“Sabía que alguien estaba disparando”, dijo. “Estaba muy, muy asustado. Salí corriendo por la puerta de la cocina para llamar al 911”. 

Samuel Nganga, miembro de Ginebra y cuidador de la iglesia, dijo que estaba comenzando a limpiar en la cocina cuando escuchó los disparos. Él y otros se arrastraron sobre sus manos y rodillas para escapar. 

Cuatro de las cinco personas heridas sufrieron heridas graves de bala. Las autoridades dijeron el lunes que dos de los heridos estaban en buenas condiciones, dos en condición estable y el estado del quinto paciente era indeterminado. 

Chen dijo que un grupo de unos 40 feligreses se habían reunido en el salón de compañerismo para un almuerzo después de un servicio matutino para dar la bienvenida a su expastor Billy Chang, un miembro querido y respetado de la comunidad que había servido a la iglesia durante 20 años. Chang regresó a Taiwán hace dos años. Esta fue su primera vez en Estados Unidos, dijo Chen.

Todos acababan de almorzar y se estaban tomando fotos con Chang cuando Chen entró a la cocina, dijo. Fue entonces cuando escuchó los disparos. La gente le dijo después que el pistolero se había detenido para recargar cuando Chang lo golpeó en la cabeza con la silla.

“Esto es tan triste”, dijo Chen. “Nunca, nunca pensé que algo así sucedería en mi iglesia, en mi comunidad”. 

El tiroteo se produjo un día después de que un hombre de 18 años matara a tiros a 10 personas en un supermercado en Buffalo, Nueva York, en un alboroto racista en el que el hombre armado blanco supuestamente apuntó a un supermercado en un barrio predominantemente negro. 

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Laguna Woods se construyó como una comunidad para personas mayores y luego se convirtió en una ciudad. Más del 80% de los residentes en la ciudad de 18.000 habitantes a unos 80 kilómetros (50 millas) al sureste de Los Ángeles tienen al menos 65 años.

Entre los heridos por disparos había cuatro hombres asiáticos, de 66, 75, 82 y 92 años, y una mujer asiática de 86 años, dijo el departamento del alguacil.

No quedó claro de inmediato si todas las víctimas eran de ascendencia taiwanesa.

Las tensiones entre China y Taiwán están en su punto más alto en décadas, con Beijing intensificando su hostigamiento militar al volar aviones de combate hacia la isla autónoma. China no ha descartado la fuerza para reunificarse con Taiwán, que se separó del continente durante una guerra civil en 1949.

El principal representante de Taiwán en los EE. UU., Bi-khim Hsiao, ofreció sus condolencias a las familias en Twitter.

“Me uno a las familias de las víctimas y las comunidades estadounidenses de Taiwán en el dolor y rezo por la pronta recuperación de los sobrevivientes heridos”, escribió Hsiao el domingo. 

Esta historia se ha corregido para mostrar que el pastor Billy Chang no se ha jubilado.
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Bharath informó desde Los Ángeles. Los periodistas de Associated Press Stefanie Dazio y John Antczak en Los Ángeles también contribuyeron a esta historia. La investigadora de noticias Rhonda Shafner contribuyó desde Nueva York.
 

Credit: AP
A police tape blocks off the entrance to the parking lot of Geneva Presbyterian Church in Laguna Woods, Calif., Monday, May 16, 2022. (AP Photo/Jae C. Hong)

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